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El sistema endocannabinoide: un universo dentro de nosotros
By Anastasia Myronenko

Anastasiia Myronenko

Anastasiia Myronenko es una física médica que ejerce activamente en uno de los principales centros oncológicos de Kiev (Ucrania). Obtuvo un máster en Física Médica en la Universidad Nacional de Karazin Kharkiv y realizó unas prácticas de Física Biológica en el Centro Helmholtz de Investigación de Iones Pesados (GSI) de Alemania. Anastasiia Myronenko está especializada en radioterapia y es miembro de la Asociación Ucraniana de Físicos Médicos.

El sistema endocannabinoide: un universo dentro de nosotros

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En la escuela, a todos nos han enseñado que hay 11 sistemas de órganos principales en nuestro cuerpo. Estos son: circulatorio, respiratorio, urinario, reproductor, integumentario, esquelético, muscular, nervioso, endocrino, linfático y digestivo.

Todos los sistemas enumerados anteriormente conforman el cuerpo humano y son los aspectos esenciales de nuestra salud y bienestar. Sin embargo, la lista de los sistemas no está completa; de hecho, incluye uno más: el sistema endocannabinoide. La mayoría de nosotros probablemente nunca ha oído hablar de este sistema, con la excepción de aquellos que trabajan con cannabis medicinal o son científicos de investigación.

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En cuanto al resto de nosotros, no es común saber qué es el SCE y por qué es tan importante. Por ello, vamos a arrojar luz sobre este tema y a profundizar en tus conocimientos sobre los cannabinoides y su influencia en nuestro cuerpo.

El sistema endocannabinoide, o ECS, fue identificado por primera vez hace unos veinticinco años. Se le ha denominado el sistema fisiológico más importante que interviene en el establecimiento y mantenimiento de la salud humana. El descubrimiento del sistema endocannabinoide se considera uno de los avances médicos más importantes de los últimos años. Antes de adentrarnos en la historia del SCE, echemos primero un vistazo a los tres componentes principales del sistema endocannabinoide:

  • Los cannabinoides endógenos. «Endógeno» significa que nuestro cuerpo produce estos compuestos. Los endocannabinoides son responsables de la activación del sistema endocannabinoide. Bien conocidos por muchos de nosotros, los neurotransmisores serotonina y dopamina son los «mensajeros» químicos del sistema nervioso. De forma similar a estos neuroquímicos, los endocannabinoides son los «mensajeros» que trabajan para el sistema endocannabinoide. Los endocannabinoides se producen en todo el cuerpo. Dos endocannabinoides clave que circulan por el cuerpo son
    • La anandamida;
    • 2-araquidonilglicerol.

Al igual que los fitocannabinoides del cannabis, estos compuestos se construyen a partir de lípidos. Hablando de lípidos, es la estructura basada en lípidos de los cannabinoides la razón principal por la que el típico extracto de cannabis viene en forma de aceite, utilizando un aceite portador como base, como el aceite de coco.

  • Enzimas «malas». Las enzimas FAAH y MAGL representan el segundo componente del sistema endocannabinoide. Estos compuestos descomponen los endocannabinoides, dando lugar a interrupciones en el trabajo del ECS.
  • Los receptores cannabinoides. Para continuar con la analogía de que los endocannabinoides son como los «mensajeros» del SCE, esto significa que los receptores cannabinoides son los guardias que esperan a los mensajeros en la muralla de la ciudad. Los receptores situados en las superficies celulares esperan que el neurotransmisor específico se una a ellos. Dependiendo del tipo de célula en la que esté situado el receptor, el efecto final tendrá un rápido impacto en el estado de ánimo, la sensación, la inmunidad e incluso la conciencia. Hay dos tipos de receptores cannabinoides:
    • Los receptores CB1;
    • Los receptores CB2.

Más adelante profundizaremos en estos receptores; por ahora sólo podemos mencionar que los receptores CB1 trabajan principalmente con nuestro cerebro, sistema nervioso central y órganos. Los receptores CB2, en cambio, se encuentran en el sistema nervioso periférico y en el sistema inmunitario.

Para volver a la historia del sistema endocannabinoide, vamos a situarnos ahora en el año 1964: Raphael Mechoulam, un científico de Israel, realizaba investigaciones sobre la planta de cannabis. Sus hallazgos cambiaron el curso de la historia del cannabis medicinal para siempre, ya que fue capaz de hacer algo que nadie había hecho antes: aisló dos compuestos de la planta de cannabis, marcando un nuevo capítulo en la medicina moderna. Estos dos compuestos eran el cannabidiol y el tetrahidrocannabinol, conocidos hoy en día por sus siglas, CBD y THC, respectivamente. El descubrimiento de estas sustancias químicas allanó el camino para el descubrimiento del sistema endocannabinoide en las décadas siguientes.

Tras el periodo de «anabiosis», que duró hasta finales de 1980, la investigación de estas apasionantes y prometedoras áreas se volvió bastante sólida, y se encontró el primer receptor cannabinoide en el cerebro. El receptor se llamaba CB1 y se encontraba principalmente en las fibras nerviosas sensoriales del cerebro, el sistema nervioso central, los órganos y las glándulas. Después, en 1993, se encontró el segundo receptor cannabinoide, llamado CB2, en el sistema nervioso periférico y en el sistema inmunológico. ¿Significa esto que hemos nacido con receptores sensibles sólo a las sustancias químicas que se encuentran en una planta concreta? Es difícil de creer, pero sí En 1992, Raphael Mechoulam, junto con su grupo de investigación, descubrió el primer endocannabinoide. El grupo decidió llamarlo Anandamida, que en sánscrito antiguo significa «felicidad» Se descubrió que la anandamida afecta al receptor CB1. Más tarde, en 1995, el Dr. Mechoulam y su grupo de investigadores descubrieron el segundo endocannabinoide, al que llamaron 2-AG (o 2-araquidonilglicerol). La principal diferencia entre este último compuesto y la anandamida era que el 2-AG tenía afinidad con los receptores CB1 y CB2.

La investigación del sistema endocannabinoide sigue en marcha. Hoy en día, en el actual periodo de auge del cannabis medicinal, es esencial entender cómo interactúa con nuestro cuerpo a nivel celular. Esto te permitirá obtener la máxima eficacia del CBD y te ayudará a evitar posibles efectos secundarios inesperados de los medicamentos con infusión de cannabis.

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El mecanismo del ECS: Todo lo que necesitamos es… ¿Homeostasis?

Para entender el cuadro completo de cómo funciona el sistema endocannabinoide, echemos un vistazo más de cerca a cada uno de los jugadores clave en este juego. Ya hemos mencionado anteriormente que hay tres componentes principales del SCE:

  • Los endocannabinoides;
  • los receptores cannabinoides;
  • y las enzimas.

Los endocannabinoides se producen en todo nuestro cuerpo. Dos endocannabinoides clave son la anandamida y el 2-araquidonilglicerol. Ahora sabemos que la anandamida fue descubierta en 1992 por Raphael Mechoulam y su grupo de investigación. La molécula de anandamida actúa en todo nuestro sistema endocannabinoide. Está implicada en la regulación de procesos como la memoria, el apetito y el embarazo. La anandamida también ha sido identificada como la fuente del «subidón del corredor«, o la sensación de placer que experimentamos durante o después de un ejercicio intenso.

El segundo endocannabinoide, el 2-Arachidonoylglycerol o 2-AG, no tiene un nombre tan glamuroso como su famoso compañero, la anandamida, pero no por ello es menos importante. Se ha descubierto que el 2-AG tiene un impacto directo en nuestro estado emocional. También es responsable del mantenimiento de la salud cardiovascular y de la protección contra las convulsiones.

Los receptores cannabinoides se dividen en dos grandes grupos: los receptores CB1 y CB2. Estos receptores se encuentran en la superficie de las células y, dependiendo de los tipos de células, son sensibles a diferentes tipos de endocannabinoides. Los receptores cannabinoides están repartidos por todo el cuerpo, y todos ellos son responsables de una gran variedad de tipos de células y respuestas.

El primer grupo de receptores cannabinoides se llama Receptores CB1. Los receptores de este tipo son esenciales para el funcionamiento saludable de nuestro cerebro y son uno de los receptores más comunes en todo nuestro sistema nervioso. Los receptores CB1 están distribuidos en diferentes partes del cerebro y, dependiendo de la región en la que se encuentren, pueden moderar nuestro estado de ánimo, la función motora, la memoria y la percepción del dolor. Veamos el «mapa» de la distribución de los receptores CB1 y sus funciones.

  • Corteza cerebral. Funciones: toma de decisiones, cognición, comportamiento emocional.
  • Núcleo caudado. Funciones: sistemas de aprendizaje y memoria.
  • Putamen. Funciones: regulación de los movimientos, diversos tipos de aprendizaje.
  • Globo pálido. Funciones: control de los movimientos voluntarios.
  • Amígdala. Funciones: responsable del estrés y la ansiedad, las emociones, el dolor y el miedo.
  • Hipotálamo. Funciones: temperatura corporal, alimentación, función neuroendocrina.
  • Hipocampo. Funciones: memoria y aprendizaje.
  • Substancia nigra. Funciones: regulación de la adicción y del movimiento.
  • Cerebelo. Funciones: control y coordinación motora.
  • Complejo vagal dorsal. Funciones: emesis.
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Este tipo de receptor cannabinoide también es responsable de las propiedades psicoactivas del cannabis cuando el THC se une a ellos.

Los tipos de receptores cannabinoides CB1 son más comunes en el sistema nervioso central, aunque estos receptores también pueden encontrarse en todo el cuerpo pero en densidades significativamente menores. Los receptores CB1 situados en otras partes del cuerpo también desempeñan un papel vital en el embarazo, la digestión, la salud cardiovascular y la producción de hormonas.

El segundo grupo de receptores cannabinoides se llama Receptores CB2. Los receptores de este tipo se encuentran con mayor frecuencia en las células de nuestro sistema inmunológico. Los receptores CB2 ayudan a moderar la inflamación y la respuesta de nuestro sistema inmunológico a los patógenos. Los productos de cannabis destinados a combatir las condiciones de un sistema inmunológico hiperactivo (como la artritis, el asma, los problemas digestivos (por ejemplo, la enfermedad inflamatoria intestinal), las alergias y los trastornos autoinmunes), trabajan directamente con los tipos de receptores CB2.

Además de los dos tipos de receptores cannabinoides con los que nos ha dotado la madre naturaleza, también tenemos dos tipos de enzimas que descomponen la anandamida y el 2-AG. Este proceso hace que nuestro sistema endocannabinoide no funcione tan bien como debería. Por lo tanto, estas enzimas desempeñan un papel negativo en nuestra homeostasis interna. Las dos enzimas se llaman FAAH (Fatty Acid Amide Hydrolase) y MAGL (Monoacylglycerol Lipase), y podría decirse que realmente trabajan contra nosotros. De hecho, impiden que nuestro cuerpo mantenga la homeostasis y bloquean su capacidad para reducir el dolor y la inflamación. Estas dos enzimas se producen normalmente en nuestro cuerpo, pero se sobreproducen cuando no estamos tan sanos como deberíamos. Por ejemplo, en algunos casos de uso de medicamentos; malos hábitos alimenticios; falta de ejercicio; malos patrones de sueño y sobrepeso, nuestro cuerpo siente un estrés adicional y permite que se produzca un mayor número de estas enzimas. Las enzimas «comen» nuestros endocannabinoides – y cuando el SCE falla, nuestra salud también falla. El fallo de nuestro SCE puede dar lugar a trastornos como la depresión, la ansiedad, el dolor, la inflamación, los problemas digestivos y otros.

Las enzimas de nuestro sistema endocannabinoide se encargan de controlar cuándo y dónde se producen los endocannabinoides, y con qué rapidez se secuestran o descomponen. Estas moléculas funcionan como un sistema administrativo. Las enzimas FAAH y MAGL siempre se aseguran de que los endocannabinoides se envíen cuando y sólo cuando se deseen. Los endocannabinoides en nuestro cuerpo se sintetizan a partir de las grasas, y nuestro cuerpo tiene una serie de enzimas diferentes que trabajan juntas para transformar estas sustancias grasas en Anandamida y 2-AG. Cuando el cuerpo recibe la señal de producir endocannabinoides, las enzimas se ponen a trabajar. También vale la pena mencionar que al aumentar la ingesta dietética de omega-3 y otros ácidos grasos esenciales, esto puede impulsar la producción de endocannabinoides del cuerpo, ya que los ácidos grasos funcionan como «bloques de construcción» específicos para ellos.

Nuestro sistema endocannabinoide es uno de los sistemas homeostáticos centrales de nuestro cuerpo. Se podría decir que el SCE hace todo lo posible para mantener nuestro equilibrio interno y hacer que funcionemos a un nivel más óptimo. Cuando sentimos ansiedad, el SCE trabaja para calmarnos. Cuando nos sentimos tristes o sufrimos una depresión crónica, el sistema endocannabinoide trabaja para levantarnos. Todas las acciones de este mecanismo de neurotransmisores y receptores en nuestro interior tienen como objetivo mantener nuestro cuerpo funcionando de la forma más óptima posible.

El proceso para alcanzar el equilibrio interno, paso a paso, es el siguiente:

  • En primer lugar, se requieren factores nutricionales y dietéticos como bloques de construcción vitales para que el SCE funcione normalmente.
  • Un sistema endocannabinoide que funciona de forma óptima crea endocannabinoides en función de las demandas y necesidades del cuerpo.
  • Una vez creados, los endocannabinoides se conectan a los receptores del SCE de forma segura.
  • Cuando se activan, se liberan neurotransmisores que envían mensajes a las células, tejidos, órganos y otros sistemas de nuestro cuerpo que son fundamentales para nuestra salud.
  • Nuestro cuerpo puede mantener un equilibrio constante del sistema endocannabinoide degradando enzimáticamente los endocannabinoides cuando es necesario.
  • Un sistema endocannabinoide que funciona perfectamente asegura la armonía y el equilibrio en las células, tejidos y órganos, proporcionándonos un estado de equilibrio conocido como homeostasis.
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Los cannabinoides y el SCE: El trabajo bien coordinado es la clave del éxito

Tras varias décadas de investigación sobre los efectos de la marihuana, los científicos hicieron varios descubrimientos importantes. Además de identificar el ingrediente activo de la marihuana, también descubrieron dónde y cómo funciona dentro de nosotros. Hoy en día, el sistema endocannabinoide y el componente activo de la planta de cannabis, el delta-9-tetrahidrocannabinol (THC), representan un sistema de comunicación único en nuestro cerebro y cuerpo. Los resultados de dicha interacción afectan a muchas funciones vitales; incluyendo nuestros sentimientos, movimientos y reacciones.

Anteriormente establecimos que las sustancias químicas naturales producidas por nuestro cuerpo interactúan dentro del sistema endocannabinoide y se unen a los receptores para regular las funciones y procesos corporales esenciales. Entonces, ¿cuál es el papel de los cannabinoides como el THC y el CBD en este proceso? ¿Por qué nos afectan tanto estos cannabinoides?

Merece la pena saber qué ocurre en nuestro cerebro cuando simplemente queremos rascarnos la nariz, o hacer cualquier cosa. Las células de nuestro cerebro se llaman neuronas. Estas células se comunican entre sí y con el resto de nuestro cuerpo enviando señales químicas. Gracias a estas señales, podemos hablar, movernos, pensar y hacer todo lo que nos hace humanos. Todos estos procesos tienen lugar gracias a la comunicación entre las neuronas. La transmisión de señales entre dos neuronas se produce cuando unas sustancias químicas llamadas neurotransmisores son liberadas por una neurona transmisora (una célula presináptica); viajan a través de un pequeño espacio entre dos neuronas (una sinapsis) y se unen a receptores específicos situados en una neurona receptora (una célula postsináptica). Estimula a la neurona postsináptica para que entre en acción, desencadenando una serie de acontecimientos que permiten que la señal se transmita. Este es el esquema habitual de la transmisión sináptica, responsable de la transmisión de la información mediante un impulso nervioso.

La principal dificultad es que los cannabinoides funcionan de forma diferente a los demás neurotransmisores, y su mecanismo de interacción funciona «al revés». El sistema endocannabinoide comunica sus señales de una manera única. Cuando se activa la neurona postsináptica, los cannabinoides que representan los «mensajeros» químicos del sistema endocannabinoide se fabrican «a demanda» a partir de las células grasas que ya están presentes en la neurona. Después, los cannabinoides se liberan de la superficie de la neurona postsináptica y viajan en dirección contraria a la neurona presináptica, donde se unen a los receptores cannabinoides situados en la superficie de la neurona. Así, en el caso de los cannabinoides, la neurona postsináptica sirve de transmisor, mientras que la neurona presináptica cumple el papel de receptor. En resumen, todo ocurre de forma opuesta a la transmisión sináptica estándar.

«¿Por qué es tan importante esta diferencia?», te preguntarás. Pues bien, como los cannabinoides actúan sobre las células presinápticas, pueden controlar los procesos que tienen lugar después de que estas células se activen. De hecho, los cannabinoides funcionan según el principio del «interruptor de regulación» para las neuronas presinápticas. Esta peculiaridad permite a los cannabinoides limitar la cantidad de liberación del neurotransmisor, lo que a su vez afecta a la forma en que las señales son enviadas, recibidas y procesadas por la célula.

¿Cómo interactúa el THC con el SCE y afecta a nuestro comportamiento? Para entender el mecanismo de interacción entre los cannabinoides y el sistema endocannabinoide, hay que distinguir entre los cannabinoides producidos por el SCE y los cannabinoides «externos». Hoy en día, hay muchos compuestos definidos como cannabinoides, cuyo número aumenta permanentemente. Dos categorías separan estos productos químicos:

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  • Los endógenos. Todo lo que lleva el prefijo «endo» significa que se origina dentro del cuerpo. Así, los cannabinoides que representan el tipo endógeno son producidos naturalmente por el cuerpo. Estas sustancias químicas interactúan con los receptores cannabinoides para regular funciones básicas como el apetito, el estado de ánimo, el sueño y el dolor, entre otras.
  • Los exógenos. Este grupo de cannabinoides incluye compuestos que provienen de fuera del cuerpo. Dos de los cannabinoides exógenos más comunes que se encuentran en la planta de cannabis son el CBD (cannabidiol) y el THC (tetrahidrocannabinol). Cuando se consumen, estos compuestos interactúan con nuestro sistema endocannabinoide para producir efectos tanto psicológicos como físicos dentro de nuestro cuerpo.

A diferencia de los endocannabinoides, los cannabinoides exógenos que se toman al consumir productos con infusión de cannabis permanecen en nuestro cuerpo durante períodos mucho más largos. La ingesta de estos compuestos tiene el efecto de activar el sistema endocannabinoide en mayor medida. Permite que el SCE trabaje a un ritmo más productivo que el habitual.

Entonces, ¿qué ocurre cuando se toma THC? Cuando una persona fuma, o ingiere marihuana de otra manera, el THC «sobrecarga» el sistema endocannabinoide al unirse rápidamente a los receptores cannabinoides en el cerebro y el cuerpo. Esta unión interfiere con la capacidad de los endocannabinoides naturales para realizar su trabajo habitual de afinar la comunicación entre las neuronas y puede desequilibrar todo el sistema. Los receptores de cannabinoides se encuentran en muchas partes del cuerpo y del cerebro, y esto explica por qué los efectos del THC son tan amplios.

Las investigaciones demuestran que el cannabinoide THC se une a los receptores CB1 y CB2 y tiene el efecto de activarlos de la misma manera que lo harían los endocannabinoides. La capacidad del THC de unirse a ambos tipos de receptores es el secreto de su poder. Mucha gente piensa que la mayoría de los efectos del THC son meramente psicológicos, aunque este compuesto hace mucho más que simplemente colocarnos. Se ha demostrado que el THC ayuda con enfermedades y afecciones como el asma, las náuseas, el dolor crónico, la regulación del apetito y el glaucoma. Además, se está investigando la posibilidad de utilizar el THC contra el cáncer, con resultados prometedores hasta ahora. Sin embargo, junto con los efectos beneficiosos, en algunos casos, el THC también puede provocar paranoia y ansiedad, por lo que es muy recomendable consultar con el especialista en cannabis antes de empezar a utilizar este cannabinoide. El THC también tiene un efecto simbiótico cuando se consume con el CBD.

No obstante, el subidón del THC es un efecto muy conocido. ¿Por qué lo sentimos? Cuando este cannabinoide entra en nuestro cuerpo, afecta a partes de nuestro cerebro que son las responsables de que nos sintamos bien, de ahí que el THC nos proporcione esta felicidad única. Todo parece mucho más sencillo ahora que hemos aclarado las sutilezas del mecanismo del sistema endocannabinoide.

En cuanto al CBD, a día de hoy, los expertos en cannabis todavía no están del todo seguros de cómo interactúa este cannabinoide con el sistema endocannabinoide. Lo único que se sabe con seguridad es que no se une a los receptores CB1 y CB2 como lo hace el THC. Algunos científicos afirman que el CBD funciona impidiendo que los endocannabinoides se descompongan mediante la inhibición de la enzima FAAH. Impide y ralentiza la descomposición de la anandamida, que es uno de los endocannabinoides más importantes de nuestro cuerpo. El resultado de dicha inhibición es una acumulación de anandamida en nuestro cerebro. Igualmente, otros especialistas afirman que este cannabinoide se une a un receptor que aún no ha sido descubierto. Los detalles de la interacción del CBD con el SCE siguen siendo objeto de debate, y lo más probable es que se tarde en llegar a una conclusión unánime. Sin embargo, se ha demostrado que el CBD no causa ningún efecto psicológico y puede ayudar en una amplia gama de condiciones, incluyendo náuseas, psicosis, ansiedad, inflamación, artritis reumatoide, TEPT, enfermedades cardiovasculares, diabetes, esquizofrenia, epilepsia, dolor neuropático y espasmos musculares. Además, el CBD puede utilizarse potencialmente para inhibir el crecimiento de tumores.

¿Qué podemos hacer para apoyar nuestro sistema endocannabinoide?

Nuestro sistema endocannabinoide trabaja con nuestro sistema nervioso central para modular y mantener la homeostasis en el cuerpo. Cuando nuestro cuerpo está sano y el SCE funciona de forma óptima, su actividad general suele ser baja. Sin embargo, durante una respuesta inmunitaria o una mayor actividad del sistema nervioso central causada por una disfunción psicológica o el estrés, la actividad de nuestro sistema endocannabinoide puede cambiar. ¿Es posible, entonces, aumentar la regulación del SCE y recuperar el equilibrio interno?

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Diversas investigaciones han revelado que varias clases de medicamentos pueden regular el sistema endocannabinoide. Estos medicamentos incluyen

  • analgésicos (opioides, antiinflamatorios no esteroideos, glucocorticoides)
  • antipsicóticos;
  • antidepresivos;
  • anticonvulsivos;
  • ansiolíticos.

Además de estos medicamentos, también se utilizan otras terapias para potenciar el sistema endocannabinoide. Entre ellas se encuentran las terapias de medicina complementaria y alternativa (MCA), los suplementos dietéticos, la acupuntura y las hierbas medicinales. En la actualidad, no existen ensayos clínicos controlados que demuestren la relación entre estas terapias y el sistema endocannabinoide. Sin embargo, se sugiere que el SCE se ve afectado por una amplia gama de intervenciones médicas, incluyendo tanto las terapias convencionales como las alternativas. Las crecientes evidencias anecdóticas confirman esta teoría y desencadenan nuevos estudios que investigan la posibilidad de sustituir los medicamentos tradicionales por terapias alternativas.

Como sabemos, el sistema endocannabinoide está formado por los receptores cannabinoides, los ligandos asociados y las enzimas metabólicas. Los cannabinoides como el THC, el CBD y el CBN encajan en estos receptores como una llave en una cerradura y pueden influir en una serie de procesos fisiológicos que afectan a nuestra memoria, al apetito, a los efectos antiinflamatorios, a la modulación del dolor y a otras respuestas de nuestro sistema inmunitario. Como se ha mencionado, la tarea principal del sistema endocannabinoide es modular la homeostasis en nuestro cuerpo. Los receptores del SCE se expresan principalmente en las células de nuestro sistema nervioso central y del sistema inmunitario, aunque también están presentes en el tejido esquelético, las células musculares, el hígado y la grasa. Los cannabinoides actúan como neuromoduladores de diferentes procesos, como la sensación de dolor, el apetito y el aprendizaje motor. El papel del sistema endocannabinoide en el mantenimiento del equilibrio dentro de nuestro cuerpo consiste en cinco «reglas de oro»:

  • relajarse
  • comer;
  • dormir;
  • olvidar;
  • proteger.

El sistema endocannabinoide modula todos los procesos, desde el desarrollo embriológico hasta la neuroprotección y la plasticidad neuronal. El SCE también interviene en procesos celulares como la apoptosis, la carcinogénesis, la regulación de la alimentación, el hambre, la saciedad, el metabolismo y el dolor, así como nuestra memoria emocional. El sistema apoya a nuestro sistema inmunológico y promueve una respuesta inflamatoria saludable.

Todos los trastornos asociados al sistema endocannabinoide representan el Síndrome de Deficiencia Endocannabinoide Clínica (SEDC). La razón principal de la aparición del CEDS radica en la incapacidad del cuerpo para producir o utilizar los endocannabinoides. «CEDS» describe una cierta disfunción en el sistema endocannabinoide, que contribuye a una ruptura general en la capacidad de nuestro cuerpo para mantener la estabilidad interna, u homeostasis. Dicha alteración puede dar lugar a una serie de enfermedades, tales como

  • migrañas;
  • fibromialgia;
  • síndrome del intestino irritable;
  • trastorno bipolar;
  • esquizofrenia.

Otras afecciones que pueden ser causadas en parte por el CEDS son:

  • Enfermedad de Huntington;
  • Enfermedad de Parkinson;
  • esclerosis múltiple;
  • anorexia;
  • mareo crónico.

Hay tres formas diferentes de abordar el CEDS y evitar los problemas de salud mencionados:

  1. Aumentando el número de endocannabinoides producidos por nuestro cuerpo;
  2. Disminuyendo el ritmo de degradación de estos endocannabinoides;
  3. Aumentando el número de receptores y mejorando su función.

A día de hoy, no se han realizado ensayos clínicos controlados con fármacos que traten el CEDS. Con esta falta de ensayos en humanos, sólo podemos confiar en los enfoques preclínicos que nos permiten revisar la investigación disponible para comprender mejor el CEDS y las posibles formas de influir en él. Las posibles intervenciones para el CEDS incluyen

  • medicamentos farmacéuticos ya aprobados;
  • Terapias de medicina complementaria y alternativa;
  • medicamentos nuevos en investigación no aprobados.
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Consideremos cada uno de estos métodos en detalle:

Fármacos. Los medicamentos aprobados que han mostrado resultados positivos en la interacción con el sistema endocannabinoide incluyen opiáceos, glucocorticoides, antiinflamatorios no esteroideos (AINE) y analgésicos como el paracetamol. Algunos de los AINE han demostrado su capacidad para inhibir una enzima clave que se encarga de descomponer los endocannabinoides. Potencian la actividad de los cannabinoides producidos endógenamente, así como la actividad de los cannabinoides naturales y sintéticos.

En uno de los estudios en animalesse demostró que una combinación de AINE con cannabinoides produce efectos sinérgicos en los que una dosis baja de un cannabinoide se activaba por completo tras la administración de un analgésico AINE. Al administrar tanto ibuprofeno como AEA, los investigadores lograron efectos sinérgicos de alivio del dolor que se demostró que implicaban tanto a los tipos CB1 como CB2 de los receptores cannabinoides. Además, en un estudiose descubrió que un cannabinoide reducía el número de lesiones gástricas producidas por los analgésicos AINE.

Uno de los fármacos aprobados estaba destinado al tratamiento de la obesidad. Es un hecho probado que las personas obesas tienen un SCE hiperactivo, lo que puede sugerir una reducción de la capacidad de regular el metabolismo y el hambre. Se desarrolló un fármaco, el Rimonabant, para revertir este efecto mediante el bloqueo del receptor CB1 y se aprobó como tratamiento de la obesidad. Sin embargo, finalmente fue retirado del mercado mundial debido a los graves efectos secundarios, incluidos los suicidios. Se está llevando a cabo una nueva oleada de investigación sobre los antagonistas del CB1, que pueden minimizar los efectos secundarios de la depresión y la ansiedad, al tiempo que ofrecen una eficacia potencial en el tratamiento de la obesidad.

Otro medicamento aprobado que ha mostrado resultados positivos en la interacción con el SCE son los glucocorticoides. Según algunos estudiosla administración crónica de estos fármacos potencia la actividad de los endocannabinoides. También se ha sugerido que los corticoesteroides tienen un componente cannabimético que podría conducir a la desregulación crónica del SCE.

Se creía que los fármacos antidepresivos, como los inhibidores de la recaptación específica de serotonina (ISRS), los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina y los inhibidores de la monoaminooxidasa (IMAO), proporcionaban sus efectos al aumentar la cantidad del neurotransmisor serotonina. Sin embargo, nuevas pruebas sugieren que estos fármacos antidepresivos pueden regular al alza el receptor CB1, lo que podría dar lugar a una mejora del estado de ánimo y de los síntomas.

Se necesitan más investigaciones para estudiar todo el espectro de fármacos que pueden interactuar con el SCE. Incluso los medicamentos que han estado disponibles en el mercado durante muchos años, incluyendo algunos de venta libre, pueden tener actividad cannabimimética, por lo que es necesario realizar una serie de nuevos estudios junto con la «nueva mirada» a los viejos medicamentos.

Todos los demás métodos para mejorar nuestro sistema endocannabinoide entran en la amplia categoría de Terapias de medicina complementaria y alternativa (CAM).

Los ácidos grasos poliinsaturados (PUFAs) juegan un papel esencial en muchos procesos celulares y multicelulares, así como parecen ayudar a regular el SCE. Dos de los PUFA más comunes -el ácido alfa-linolénico (un ácido graso omega-3) y el ácido linoleico (un ácido graso omega-6)- se consideran fundamentales, ya que nuestro cuerpo no puede producirlos y deben obtenerse de los alimentos. La deficiencia de estos componentes en nuestra dieta puede influir en la actividad del SCE, provocando un aumento del dolor, la inflamación y la hinchazón. Tomar suplementos que contengan ácidos grasos omega-3 y omega-6 garantizará la presencia de niveles suficientes de estos componentes para permitir una correcta señalización del SCE. También se ha demostrado que un déficit constante en la cantidad de PUFAs podría causar niveles crónicamente elevados de endocannabinoides en el cerebro, lo que resulta en una disminución de la actividad del sistema endocannabinoide. Un hecho interesante es que también se observaron resultados similares en caso de exceso de estos componentes. Se puede evitar esta desregulación consumiendo suficientes ácidos grasos esenciales, pero no en cantidades excesivas.

Otro suplemento que ha demostrado interactuar beneficiosamente con el SCE es un derivado de la vitamina E llamado α-tocoferil fosfato (α-TP). El α-TP no se une directamente a los receptores cannabinoides. En cambio, se ha demostrado que modula la transmisión sináptica, lo que sugiere un papel indirecto en la modulación del sistema endocannabinoide. Entre los alimentos ricos en vitamina E se encuentran el aguacate, los frutos secos, los aceites vegetales, las semillas, el pescado y algunas verduras de hoja oscura.

Los probióticos también son beneficiosos para el SCE y para la salud humana en general. Estos microorganismos simbióticos se producen durante la fermentación y pueden encontrarse en alimentos fermentados como el yogur. Se ha demostrado que los probióticos aumentar la expresión del receptor CB2 en las células que recubren nuestro intestino, lo que se ha asociado a tener menos dolor. Los probióticos también modulan la expresión del receptor CB1 reduciéndolo. Esta reducción también se asoció con una disminución de la cantidad de tejido graso.

Otra clase de compuestos con actividad reportada en el sistema endocannabinoide son los llamados flavonoides. En gran parte, los flavonoides son las sustancias químicas que dan sabor a las cosas. Las plantas ricas en flavonoides son el trébol rojo, la soja y la camelia Sinensis. Estos compuestos son beneficiosos para nuestro SCE, ya que se ha demostrado que inhiben la enzima que descompone los cannabinoides.

No sólo los fármacos y los suplementos dietéticos pueden utilizarse para afectar al SCE. Las prácticas mente-cuerpo son otra forma de influir en el estado del sistema endocannabinoide y mantener el equilibrio interno. El vínculo entre las prácticas mente-cuerpo y el SCE se explica por el eje hipotálamo-hipófisis-adrenocortical (HPA). El estrés crónico suele aumentar los niveles de cortisol al mismo tiempo que reduce los niveles de 2-AG. Un hecho interesante es que en caso de estrés repetido, los niveles de 2-AG aumentan o disminuyen dependiendo de la naturaleza del estrés y de si es persistente o intermitente. Esta capacidad de nuestro cerebro permite a las personas que trabajan en empleos de alto estrés adaptarse y gestionar sus niveles de cortisol a pesar de los altos niveles de estrés. También es la razón por la que algunas personas parecen ser más «resistentes al estrés» por naturaleza que otras.

Prácticas alternativas como la acupuntura también han demostrado efectos beneficiosos en nuestro sistema endocannabinoide. La acupuntura tiene como objetivo aumentar la expresión de los receptores cannabinoides y funciona incrementando los niveles de endocannabinoides en la piel. Al mismo tiempo, se demostró que procedimientos similares, como los masajes y la manipulación del cuerpo, podían aumentar los niveles de endocannabinoides mientras disminuían la actividad general del SCE.

El ejercicio también es una parte integral de nuestro bienestar y de la homeostasis del SCE. Actualmente, hay muchos datos que demuestran que los ejercicios inducen analgesia y sedación. Sin embargo, a pesar de los años de investigación y los estudios que intentan demostrar una base neuroquímica para estos fenómenos, el mecanismo de estos cambios sigue siendo un misterio. Hasta la fecha, lo único que se sabe con seguridad es que el ejercicio de intensidad moderada activa el SCEdesencadenando un mecanismo de analgesia inducida por el ejercicio.

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Conclusión

El sistema endocannabinoide es un universo dentro de nosotros. Está explorado y subexplorado al mismo tiempo. Varios estudios han desvelado el misterio que rodea a los beneficios de los cannabinoides en nuestra salud. Sin embargo, cientos de preguntas sobre el SCE siguen sin respuesta, así como todas las formas en que los cannabinoides y otras drogas interactúan con él y lo afectan. Queda mucho trabajo por hacer para comprender a fondo todas las características y peculiaridades del SCE.

El sistema endocannabinoide desempeña un papel esencial en el mantenimiento de la estabilidad de nuestros procesos internos, y su importancia no debería subestimarse. Con el rápido desarrollo del cannabis medicinal, el conocimiento de su interacción con nuestro SCE a nivel celular puede aumentar significativamente la eficacia de los cannabinoides y reducir sus posibles efectos secundarios adversos. Además, una mejor comprensión del sistema endocannabinoide y su interacción con los cannabinoides podría ser la clave para el tratamiento de varias enfermedades y afecciones, así como para reducir los efectos adversos de otros medicamentos.


Anastasiia Myronenko

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Anastasiia Myronenko

Anastasiia Myronenko es una Física Médica que practica activamente en uno de los principales centros de cáncer en Kiev, Ucrania. Recibió su maestría en Física Médica en la Universidad Nacional de Karazin Kharkiv y completó su pasantía en Física Biológica en el Centro Helmholtz de Investigación de Iones Pesados de la GSI, Alemania. Anastasiia Myronenko se especializa en radioterapia y es miembro de la Asociación Ucraniana de Físicos Médicos.